Nos 3.660 metros de altitude de La Paz e com um jogador a menos desde o primeiro tempo, o Santos foi heroico para arrancar um empate por 1 a 1 diante do The Strongest nesta quarta-feira. Sem Bruno Henrique, expulso, desde os 22 minutos, o time brasileiro superou as adversidades para conseguir o resultado necessário para garantir vaga antecipada às oitavas de final da Libertadores.

Não bastasse a temida altitude e o confronto com o concorrente direto pela liderança da chave, o Santos teve que lidar com uma arbitragem bastante questionável do argentino Darío Herrera. Os jogadores brasileiros deixaram o campo revoltado, reclamando da expulsão de Bruno Henrique e de um pênalti não marcado em Vladimir Hernández.

O The Strongest ainda teve a chance da vitória nos minutos finais, mas Pablo Escobar desperdiçou cobrança de pênalti. Melhor para o Santos, que garantiu a vaga ao manter a liderança do Grupo 2 com nove pontos e jogará mais tranquilo contra o eliminado Sporting Cristal, terça-feira que vem, na Vila Belmiro.

Dorival surpreendeu ao entrar em campo com Vladimir Hernández na vaga de Ricardo Oliveira e Copete na lateral esquerda. O intuito era deixar o time mais leve e minimizar os efeitos da altitude, mas não deu certo no início. O The Strongest se mandou ao ataque e foi amplamente superior, chegando pela primeira vez aos quatro minutos, quando Chumacero passou por Leandro Donizete e arriscou de fora da área, para boa defesa de Vanderlei.

O Santos respondeu em lance polêmico. Bruno Henrique recebeu lançamento de Lucas Lima, cortou a marcação e tocou para Vladimir Hernández, que caiu ao ser tocado por trás. O árbitro mandou o jogo seguir e gerou revolta de Bruno Henrique, que recebeu o cartão amarelo por reclamação.

A situação que era ruim ficou desesperadora aos 22. Ao tentar bloquear um lançamento de Chumacero, Bruno Henrique chegou duro, com a sola da chuteira. O brasileiro não acertou o adversário, mas o árbitro considerou que o lance foi suficiente para o segundo amarelo e, consequentemente, o vermelho.

A defesa santista se segurou com um a menos somente por 17 minutos, porque aos 39 os donos da casa marcaram. Após jogada pela esquerda e cruzamento para a área, Alonso dividiu com Copete e a bola sobrou limpa para Chumacero. O boliviano teve calma para cortar Vanderlei e Cléber e finalizou para a rede. 

E quando esperava-se do Santos cansaço e desânimo pelas circunstâncias, o time brasileiro precisou de apenas uma escapada para chegar ao empate. Aos 22 minutos, Lucas Lima caiu pela direita, passou como quis por Pérez e tocou no meio para Vitor Bueno, que concluiu para a rede.

O The Strongest se mandou para o ataque após o gol, mas o Santos manteve a postura que vinha dando certo e seguiu impedindo a criação de chances do adversário. Mas bastou um cochilo da defesa para os donos terem a melhor oportunidade para vencer. Aos 37, Pedrozo recebeu sozinho pela esquerda e, ao tentar driblar Vanderlei, foi tocado. Escobar foi para a cobrança e jogou por cima o último grande momento do duelo.

Ouça os gols da partida entre The Strongest e Santos: